Le salaire minimum et le capitalisme, par Martin Hart-Landsberg

source : Reports from the Economic Front, premier janvier 2012

Traduit de l’anglais et présenté par Marc Harpon pour Changement de Société.

Le premier janvier, plusieurs Etats américains ont augmenté le salaire minimum applicable sur le territoire. L’économiste Martin Hart-Landsberg saisit l’occasion pour répondre à deux arguments couramment employés aux Etats-Unis contre l’indexation des salaires sur l’inflation. D’autres articles de Martin Hart-Landsberg traduits par Changement de Société sont disponibles ici.

Le premier janvier, le salaire minimum a augmenté en Airzona, au Colorado, en Floride, dans le Montana, dans l’Ohio, dans l’Oregon, le Vermont et dans l’État de Washington. Ces huit États ont des lois qui exigent d’eux qu’ils augmentent automatiquement leurs salaires minimum en l’adossant au taux de l’inflation. Le Nevada indexe également son salaire minimum mais l’augmentation y a lieu en Juillet.

L’État de Washington a le salaire horaire minimum le plus élevé, avec 9,04 dollars. L’Oregon a le second plus élevé, avec 8,8 dollars.

Dix-huit États plus le District de Columbia ont des salaires minimum supérieurs au salaire minimum fédéral qui reste de 7,25 dollars de l’heure. Un travailleur à temps plein gagnant le salaire minimum fédéral ne gagne que 15 000 dollars par an.

Certains s’opposent aux lois exigeant un ajustement du salaire minimum à l’inflation. Leur argument le plus commun est que de telles augmentations demandées par l’État sont une menace pour la profitabilité des entreprises et la santé de notre économie capitaliste de libre-marché. C’est un argument intéressant. A un moment, l’opinion commune voulait que le capitalisme soit un moyen au service d’une fin, celle-ci étant un meilleur niveau de vie. Maintenant, il semble que le capitalisme soit devenul a fin elle-même, et pour soutenir un capitalisme sain, les travailleurs devront faire des sacrifices.

En réalité, ceux qui argumentent contre le salaire minimum argumentent pour des diminutions de salaire réel. Le salaire minimum n’a pas suivi l’inflation. C’est vrai même dans les États qui indexent aujourd’hui leur salaire minimum. La raison est que l’indexation a commencé après des années de déclin du salaire réel. Par exemple, l’augmentation de janvier 2012 dans l’Oregon, qui fait passer le salaire minimum de 8,5 dollars à 8,8 dollars, laisse encore le salaire minimum réel de l’Oregon en-dessous de ce qu’il était en 1976. En dollars de 2011, le salaire minimum de l’Oregon en 1976 était de 9,09 dollars.

Le gouvernement fédéral n’indexe pas automatiquement le salaire minimum fédéral et le tableau ci-dessous met en lumière l’étendue du déclin de sa valeur réelle. La ligne bleue montre la valeur actuelle ou nominale du salaire minimum fédéral en dollars ; les hausses résultent d’un vote du Congrès. La ligne rouge montre la valeur réelle du salaire minimum en dollars de 2010. En termes réels, le salaire minimum fédéral demeure considérablement bas comparé aux années 1970.

Un second argument fréquent contre des augmentations adossées à l’inflation du salaire minimum est que ce salaire concerne juste les adolescents en stage et qu’il n’est donc pas important pour la survie des familles. Cet argument ne fait pas mouche et pour plusieurs raisons, la plus importante étant que, comme le montre le tableau ci-dessous, 80% des travailleurs payés au salaire minimum dans les huit États pratiquant des augmentations obligatoires ont plus de 20 ans et plus de 75% travaillent plus de 20 heures par semaine (un peu plus qu’un mi-temps). En fait, d’après une étude de l’Economic Policy Institute analysant les données nationales, les familles comptant un travailleur au salaire minimum dépendent de ses gains pur presque la moitié de leur revenu.

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